La Première Guerre mondiale n'est pas une guerre qui a été déclenchée soudainement sans grands signes avant-coureurs. Elle s'est préparée pendant des décennies et a finalement été déclenchée par l'action d'un homme.

La situation politique de l'Europe était tendue au moins depuis la création de l'Empire allemand en 1871. Il y avait peu de confiance entre les différents États, surtout entre les grandes puissances que sont la France, la Grande-Bretagne, la Russie et l'Empire allemand. Otto von Bismarck a développé une politique d'alliances complexe afin de se prémunir contre une guerre sur deux fronts et de réduire la méfiance.

Cependant, lorsque l'empereur Guillaume II prit lui-même en main la politique étrangère en 1890, il s'efforça de mener une politique étrangère et coloniale plus agressive - les alliances s'effondraient. De nouvelles alliances se sont ainsi développées entre les États européens et l'Allemagne s'est retrouvée de plus en plus isolée. Guillaume II avait également pour objectif de faire de l'Empire allemand une puissance maritime plus forte et commença donc à développer la marine impériale. Cela concurrença la marine britannique, qui commença également à construire de nouveaux navires de guerre.

Les autres grandes puissances participèrent également à cette course aux armements, car la situation tendue laissait déjà supposer qu'une guerre se préparait et ne pouvait plus être évitée. Le 28 juin 1914, l'assassinat du couple héritier du trône austro-hongrois, Franz Ferdinand et Sophie Chotek, a déclenché la "crise de juillet", qui a débouché sur la Première Guerre mondiale.

Avant de se pencher sur les déclencheurs directs de la Première Guerre mondiale, il est important de se faire une idée du paysage politique et de la situation tendue en Europe. La politique étrangère d'Otto von Bismarck, ancien ministre-président de Prusse, et celle de l'ancien empereur allemand Guillaume II ont joué un rôle important à cet égard. Ces développements peuvent être considérés comme les déclencheurs à long terme de la Première Guerre mondiale.